«Neanderthal Man», de Svante Pääbo

93-81

Neanderthal Man
In Search of Lost Genomes
Svante Pääbo
Basic Books. Nueva York, 2014. 288 páginas.

Uno de los temas más populares de la divulgación científica es, como no podría ser de otra manera, la antropología. Y una de las vertientes más recientes y al mismo tiempo apasionantes de esta disciplina es el estudio del ADN antiguo. No es por casualidad, por tanto, que en este número de Mètode hagamos referencia a dos libros extraordinarios, que combinan el más rocoso rigor científico con la hilatura narrativa más apasionante. El compañero Juli Peretó describe con acierto en la reseña que acompaña a esta el excelente trabajo de Carles Lalueza-Fox donde narra los espectaculares avances en el conocimiento del genoma del hombre de Neandertal. En el libro que nos ocupa, Svante Pääbo hace un ejercicio semejante, pero desde una perspectiva diferente, al del gran maestro. Y es que Svante es el principal responsable ni más ni menos que de la secuenciación del genoma de un hombre de Neandertal así como de otros homínidos fósiles, lo cual ha supuesto un hito para la humanidad simplemente sin precedentes. Ha recibido numerosísimos premios y honores, publica habitualmente en las mejores revistas científicas –uno de sus artículos ha sido elegido el mejor Science del año– y está considerado como uno de los científicos vivos más importantes. Clara, pues, la talla científica del autor, el lector interesado empezará sin duda con expectación la lectura de un libro cuyo título es tan explícito. Y, lejos de verse decepcionado, encontrará todo lo que se puede esperar de un sabio –ciencia–, de un divulgador –conexión, transmisión, empatía– y de un escritor de best-sellers –ritmo–. Neanderthal Man es uno de los mejores libros de divulgación que he leído. O, como mínimo, aunque quizá sea lo mismo, uno de los libros que más me han enganchado, que más ganas tenía de abrir al acabar el trabajo. El principal atractivo del libro es sin duda el tempo, el crescendo de descubrimientos que se describen y que empujan al lector a coger con dedos nerviosos el borde inferior de la página que se está acabando de leer para girarla ávidamente hacia las nuevas maravillas que habrá impresas en la otra cara de la hoja. Y, junto a la descripción cuidada, sistemática y profunda (abro un paréntesis aquí con una advertencia: incluso muchos biólogos moleculares, como el que escribe estas líneas, tendrán, hemos tenido, problemas para seguir algunos de los razonamientos que el autor emplea para convertir las secuencias fósiles en datos interpretables), el autor, decíamos, va dejando caer, como quien no quiere la cosa, detalles de su vida personal, que, sobre todo la primera vez que se leen, sorprenden. Por ejemplo, nos habla de su bisexualidad, su militancia por los derechos de la comunidad LGTB, su relación ilegítima con una mujer casada que finalmente será la madre de sus hijos, su propio origen ilegítimo, hijo bastardo como es de un premio Nobel…

Estimado lector, si te interesa la antropología, si te gusta la ciencia y los thriller, y si te defiendes con el inglés, haz como el amigo Juli y compra este libro. Lo vi sobre su mesa, en el despacho repleto de libros que tiene en el Instituto Cavanilles, con el nombre exótico del gran sabio marcado en grandes letras y la ilustración impactante de una calavera Neandertal en medio de la portada. Lo tuve claro en seguida: este es uno de los libros que será un placer reseñar.

© Mètode 2014 - 81. Itinerancias - Primavera 2014
Investigador de la Universitat de València (España) en el grupo de Biotecnología y Biología Sintética del Instituto de Biología Integrativa de Sistemas I2SysBio (Universitat de València – CSIC) y presidente de Darwin Bioprospecting Excellence SL (Parque Científico de la Universitat de València). Ente los campos que investiga está la bioprospección en ambientes hostiles a la búsqueda de microorganismos de interés industrial, así como varios aspectos del desarrollo de la biología sintética como disciplina emergente. Actualmente es el coordinador del proyecto europeo H2020 BioRobooST que agrupa veintisiete instituciones públicas y privadas de Europa y seis socios de Asia y América con el objetivo de impulsar un proceso internacional de estandarización en biología sintética. Correo: manuel.porcar@uv.es