¿Qué es un fractal y qué relación tiene con la naturaleza?

Un fractal es una estructura matemática que proviene de una ecuación mucho más sencilla, pero que cuenta con un pequeño componente que la complica un poco. Este componente, pese a ser pequeño, resulta ser mucho más complejo de lo que parece. Así, las estructuras que se generan a partir de esta estructura matemática se concen como «autosimilares». Es decir, un trozo de fractal tiene la misma forma que el fractal entero. La fractalidad tiene la particularidad de dar complejidad de una forma muy sencilla.

Esta fórmula sencilla de obtener complejidad puede suponer un avance evolutivo para algunos seres vivos. De hecho, hay muchas estructuras biológicas que crecen de forma fractal; podemos encontrar ejemplos sobre todo en plantas, como el brócoli o la coliflor. Pero también las nubes tienen un aspecto fractal, e incluso los vertebrados contamos con un residuo de una antigua fractalidad. De entre todos los mecanismos que generan fractalidad, la bifurcación es la responsable de esto, ya que, según se piensa, los primos vertebrados contaban con un hueso – el húmero – que después se dividió en dos – el radio y el cúbito – y más adelante en cuatro y en ocho – los huesos de la mano y de los dedos, respectivamente-.

Responde Fernando Ballesteros, investigador del Observatorio Astronómico de la Universitat de València. Redacción de Marta Gutiérrez, revista Mètode.

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Investigador del Observatorio Astronómico de la Universitat de València.